¿Qué es la pubertad?

Pubertad y adolescencia: diferencias

La adolescencia comprende casi la mitad de la época del crecimiento del hombre, pues empieza sobre los 10 años en las niñas y sobre los 12 en los niños y su fin no está claramente delimitado. Durante ella se producen cambios físicos, síquicos, emocionales, culturales y sociales que definirán al hombre adulto (Nelson, tratado de Pediatría, 13ª edición).

Qué es la pubertad

El acontecimiento más importante de la adolescencia es la pubertad. La caracterización de los cambios físicos de la pubertad está delimitada según los estadíos de Tanner y su cronología establecida gracias a los estudios de crecimiento llevados a cabo en las últimas décadas, entre otros los de la Fundación “Andrea Prader” en Aragón.

Cambios en la pubertad

Los cambios que se producen durante la pubertad se deben a la acción de las hormonas sexualesEl hipotálamo, comienza a segregar una hormona que estimula a la hipófisis, cuyas hormonas actúan sobre ovarios y testículos que  producen las hormonas sexuales propiamente dichas: estrógenos en la mujer y testosterona en el varón.

Las hormonas de estos tres niveles interactúan entre sí, de manera que una cantidad excesiva de una de ellas frena la secreción hormonal del escalón precedente y al revés, si un ovario produce pocos estrógenos la hipófisis incrementa su producción de hormona estimulante del ovario.

Entre los cambios físicos responsables de las hormonas puberales está el aumento de la talla. La testosterona estimula la secreción de  la hormona del crecimiento de la hipófisis lo que provoca una aceleración de la talla e igualmente sucede con los estrógenos en la mujer. Así se explica el estirón de la pubertad.

Pubertad en niños

Durante la pubertad se modifica la maduración y la calcificación de los huesos, gracias sobre todo a la acción de las hormonas sexuales y de la hormona del crecimiento.

El aumento de la talla se explica por la presencia de cartílago de crecimiento, sobre todo en los huesos largos (los de los brazos y los de las piernas). Cuanto más pequeño es el niño, más cartílago de crecimiento tiene. A medida que se crece, el hueso definitivo aumenta y el cartílago disminuye hasta desaparecer, momento en el que se funden los dos extremos del hueso, con lo que acaba el crecimiento.

La mayor o menor cantidad de cartílago puede verse en la radiografía de los huesos de la mano izquierda de tal manera que existe una radiografía modelo de cada año de edad del niño. A esto se llama edad ósea y en ella se basa el cálculo de la talla definitiva.

Además la acción conjunta de la hormona de crecimiento y de las hormonas sexuales sobre la calcificación de los huesos es fundamental en estos años puberales en los que sucede la máxima ganancia de masa ósea, lo que resulta fundamental para la prevención de la osteoporosis del adulto.

¿A qué edad empieza la adolescencia?

Pubertad femenina

La pubertad comienza en las niñas a los 10,5 ± 2 años (8 años y medio a 12 años y medio). La señal de inicio de la pubertad en las niñas es el botón mamario, una pequeña dureza del tamaño de una lenteja, en la areola mamaria, debajo del pezón.  Después aparecen el vello pubiano y el vello axilar y todos se van desarrollando armónicamente, durante cinco a seis años. Los cambios puberales se cuantifican según los estadíos de Tanner y van desde el estadío II (botón mamario) hasta el estadío V (mama adulta). Igualmente se gradúan el vello axilar y el vello pubiano.

La pubertad en niñas

La primera regla

El estirón puberal en las niñas acontece de los 11 a los 12 años. La menarquía o primera regla sucede unos dos años después de la aparición del botón mamario: a los 12,5 ± 2 años (10 a 15 años). Después de la menarquía continua el crecimiento; la mayoría ganan de 4 a 8 cm hasta los 16 años. La no progresión armónica o la detención de estos cambios debe alertarnos sobre la presencia de patología.

La pubertad en los niños

La pubertad en los niños empieza a los 12 años y 3 meses. El inicio se da con el  aumento del volumen testicular de 3 ml a 4 ml, lo que es difícil de valorar en casa, de aquí la importancia de las revisiones. Luego aparecen los demás caracteres sexuales secundarios aumento de tamaño del pene, vello axilar, vello pubiano y todos van progresando armónicamente desde el estadío II hasta el estadío V de Tanner, como hemos mencionado en la mujer.

La no progresión proporcionada o la detención de estos cambios debe alertarnos sobre la presencia de patología. El estirón puberal o máxima ganancia de talla en el varón, se observa de los 13 a los 14 años, si bien la talla sigue aumentando hasta los 20 años, edad a la cual podemos decir que ha terminado el crecimiento en el varón.

La pubertad masculina

Pubertad adelantada y pubertad tardía

En las niñas

Las edades límite de inicio de la pubertad son como muy pronto a los 8,5 años y como muy tarde a 12,5 años. La aparición del botón mamario antes de los 8 años da lugar a la pubertad precoz. Si es entre 8 y 9 años, pubertad adelantada. Por el contrario la no aparición del botón mamario mas allá de los 12,5 años es pubertad retrasada o diferida. La no aparición de la primera regla o menarquía más allá de los 15 años se conoce como amenorrea primaria.

En los niños

Hablaremos de pubertad precoz en el varón cuando el cambio de volumen testicular de 3 a 4 ml acontece a los 10 años o antes y de pubertad diferida en el varón cuando este cambio se observa a los 14,5 años o más tarde.

En ambos sexos

Estas situaciones son relativamente frecuentes y tienen mucho que ver con la herencia de los padres. En las niñas es más frecuente el adelanto puberal y en los niños lo es el retraso puberal.

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